Chili'S Nieuwe Explora En Atacama Hotel

Ze zeggen dat het op de maan lijkt, maar ze hebben het mis. Het is in elk geval Moeder Aarde - ze staat erop om haar littekens te tonen, eeuwenoud en zelf toegebracht. Lawaaierige geisers, zelfs de kleinste blaasjes van een plas borrelen en kreunen. Gorges doorspekt met gipsscherven, zoals pols-slittende stukjes glas. Zoutvlakten, de huid van het land bedekt met korstjes van zes centimeter hoog. Een rokende vulkaan achter een meer, dus het moet nog steeds vergif zijn; de weerspiegeling van de bergen zo verdovend mooi dat het verhaal van Narcissus helemaal niet belachelijk lijkt. Moeder Aarde, aantrekkingskracht opzij.

Ga ik eroverheen? Neem me niet kwalijk. De Atacama-woestijn in Noord-Chili is zo'n plek. Ze noemen het de hoge woestijn met een reden: het is 8,000 voeten boven zeeniveau, genoeg hoogte om je ziek te maken, genoeg rare schoonheid om je af te vragen of het water is verrijkt met LSD. Wat voor water daar is, bedoel ik, als 's werelds droogste woestijn, krijgt het gemiddeld zeven millimeter regen per jaar.

Chili's Explora-groep is niet bang voor dit soort plaatsen. Het eerste hotel, dat vijf jaar geleden werd geopend, ligt diep in het nationale park Torres del Paine, een 21 / 2-uur rijden van het dichtstbijzijnde dorp. Explora en Patagonia, Hotel Salto Chico - dat is de volledige naam - gaat naar verluidt alleen voor stellen, omdat alleenstaanden de neiging hebben om een ​​beetje gek te doen (of, men veronderstelt, flirten met de gasten). Door een stijlvolle gevoeligheid te combineren met respect voor het land, bleek het een van de beste hotels in Zuid-Amerika te zijn. Afgelopen augustus kwam Explora naar de Atacama, op 35 hectare in de stad San Pedro.

"Wat vind je van het hotel?" vroeg een man uit Santiago.

"Ik vind het leuk," antwoordde ik op slinkse toon, niet zeker waar dit heen ging.

"Mijn vrouw en ik denk dat het zou moeten mengen in meer."

Suckers. Inmengen is een onmogelijke taak, en zelfs als dat niet zo is, is het dan uiteindelijk niet neerbuigend om een ​​rijke manversie van de huizen van de arme dorpsbewoners te bouwen? Nee, de $ 15 miljoen Explora en Atacama - een glanzende witte kubistische mengelmoes ontworpen door de Chileense architect Germán del Sol - valt op. Fabelachtig.

In het begin snapte ik het niet helemaal. Santiago is een lange vlucht van vrijwel overal; dan heb je een 2 1 / 2-uurvlucht naar Calama en een uur of zo van San Pedro. (Waar je ook naartoe gaat in de Explora - het neemt je ook mee op alle excursies - de inwoners staren, verbaasd om te zien dat mensen in staat en bereid zijn om $ 430 per nacht te betalen.) Met mij op de rit van het vliegveld waren een Zwitserse toerist en twee Duitse reisschrijvers; Ik was chagrijnig omdat ze verder waren gevlogen, dus ik kon niet eens concurrerend klagen.

We stapten het busje uit en sjokten naar een van de vele trappen die naar de lobby en de eetkamer leidden. De operations manager, Alejandro Goich, vroeg ons om hem te ontmoeten in de bar van 8: 30 om de uitstapjes van de volgende dag te plannen over een pisco sour (of, zoals later bleek, drie pisco-zuren - noem het diner). Het hoofdgebouw is licht en luchtig, met grote banken, cilindrische manden en hoge plafonds. Misschien was het de drank, maar ik vond het meteen leuk. De 52-kamers, echter gehuisvest in motelachtige gebouwen met één verdieping rond een binnenplaats met bladerloze bomen, troffen me als donker, een beetje koud; Krat en vat redux.

Twee dagen in het felle licht van de woestijn en de brandende zon en ik realiseerde me dat de stenen vloeren het toppunt van comfort waren, de gedateerde gele gordijnen wierpen de kamer in een rustgevende gloed, de meubels met rieten stoelen, een dressoir met uitsparingen, grote bedden met zachte dekbedden - werkte gewoon. En de badkamer! Als je in de douchecabine staat en door het raam naar de gootsteen kijkt, vind je een perfect uitzicht op de woestijn, omlijst door de spiegel. De douchekoppen zijn meer dan een voet in diameter, hingen ver boven de bubbelbaden zodat het water naar beneden valt als regen. De grote, zachte handdoeken ruiken naar puppy's of versgebakken brood. Iets moois, hoe dan ook.

Natuurlijk, de hippie-dippy types in San Pedro - het heeft een deel van de New Age, het ambachtelijke gevoel van Sedona, Arizona - hebben hun glamoureuze nieuwe buurman niet echt omarmd (de meesten zijn natuurlijk nog niet binnen). Op een avond, in een plaatselijke bar, vroeg ik de mening van een vrouw naast me. "Ik hoor dingen," zei ze donker. "Mijn vrienden - ze praten over bommen." Ik deed haar beloven te wachten tot na mijn vertrek - verbazingwekkend hoe goed je Spaans wordt als je smeekt om je leven. Haar magere vriend, die steeds zijn stoel van zijn barkruk nam en hem gebruikte als een mockstuur, kwam binnen. "Mierda!" hij zei. "Dat is wat ik denk."

Ik zeg dat hij een dwaas is (hoewel niet naar zijn gezicht). San Pedro is geen maagd als het gaat om toeristen, wat met zijn tientallen gidsen, hostels, kunstnijverheidswinkels en restaurants. Terwijl de lokale kleur nog steeds bestaat, is veel ervan al jaren geleden uitgelekt. Als een groot hotel onvermijdelijk was - en dat was zo, het gebied is zo adembenemend - San Pedro is verdomd gelukkig dat het Explora was.

Toen het bedrijf het land kocht, vertelde Goich me tijdens een rondleiding door het hotel, het erfde veel oude Atacameño-gebouwen. Deze worden aangepast in plaats van afgebroken: men huisvest nu de hoofdgeleider en haar echtgenoot; een andere is de site van de frequente barbecues. Explora kocht ook de warmwaterbronnen van Puritama, die naar de pot waren gegaan, en bouwde een promenade om hen heen om erosie te helpen stoppen. Water in het hotel, dat gezuiverd wordt, zelfs al komt het uit een put diep genoeg om bacteriële contaminatie te voorkomen, wordt hergebruikt voor irrigatie.

Een vriendelijke kerel, zoals iedereen daar - Goich zei dat "mensen in de stad beweren dat het hotel op een kerkhof was gebouwd, maar dat was het niet." Waarom zouden ze het dan zeggen? "Wel, het was gebruikelijk om mensen in tuinen te begraven, en misschien was daar iets van." Rechts. Andere vragen blijven hangen: wanneer Goich zegt dat landbouwers hun dieren mogen laten grazen op het terrein van het hotel, geloof ik dat hij het gelooft, maar ik betwijfel of het zal gebeuren.

Een ander soort verslaggever zou zijn opgevolgd, dieper ingegraven, de primeur gekregen hebben. Maar er was zoveel te doen: elke dag, in de ochtend en de late namiddag, leidt het hotel verschillende excursies, die bij de prijs zijn inbegrepen. In acht dagen zag ik genoeg om een ​​atheïst agnostisch te laten worden. Wetenschap kan het hoe van een plek als deze uitleggen, maar niet het waarom.

Waar begin ik? Aan het begin, denk ik, hoewel achteraf gezien het een afknapper was. Als je niet gewend bent om 8,000 te gebruiken, ga je langzaam verder, dus ik meldde me aan voor een gemakkelijke wandeling door een kloof genaamd El Diablo. Ik nam veel te veel foto's van dingen die ik twee dagen later niet eens zou opmerken; vergeet souvenirs - ik bleef maar film kopen.

Maar bij elke volgende excursie werd het land steeds vreemder.

Ik stond op een grillige zoutvlakte, aan het eind van een onverharde zandweg in een uitgestrekte woestijn. Voor mij lag Laguna Sejar, een smaragdgroene bron, diep en glashelder. Ik dook in en merkte dat het koud was aan de oppervlakte en warm aan mijn tenen. Ik reed te paard door de Valle de la Muerte. Bij zonsondergang had ik het moeilijk om een ​​foto te maken zonder dat mijn eigen schaduw in het frame bleef steken. In El Tatio wandelde ik te midden van stomende geisers, 14,173 voeten naar boven, waar water kookt met 85 graden Celsius. Er waren geen leuningen, geen tekenen, niets. Het was de aarde-ablister. Ik zat aan de rand van een spiegelmeer, Laguna Lejía, op een hoogvlakte onder een rooknaterende vulkaan. De lucht was zo dun dat wedstrijden niet zouden oplichten. Koeien liggen aan het water. (Pas toen ik terugkwam van een wandeling op een heuvel, kreeg ik te horen dat het gebied nog steeds was bezet door het conflict van een 1970 met Argentinië.)

Je zou denken dat hier niets zou kunnen leven. Maar ik zag zwermen flamingo's vliegen boven; Ik hoorde hun vleugels woedend pompen. Net als deltavliegerpiloten nemen ze veel kleine stapjes als ze landen. Ik stopte op een bergweg om een ​​kudde alpaca's voorbij te laten gaan. Een witte stak zijn neus in mijn gezicht. Met kleurrijk garen aan de oren gebonden, zag het er raar uit, een piñata aan de gang. Ik wandelde door een kloof naar Talabre, een dorp zeven jaar geleden gedecimeerd door een modderglijbaan. Terwijl onze groep een lama passeerde, bedekten we onze gezichten met sweatshirts voor het geval het spuugde. De heldergroene bergparkieten schoten rond. Ik keek uit het raam van het busje dat ons naar deze plaatsen bracht en zag een struisvogel-achtige rhea langs de kant van de weg zwerven, niets anders dan mijlenver rond. De onderkant van zijn voeten was wit.

Je zou ook denken dat niemand hier zou kunnen wonen. Ik wachtte in een stad genaamd Caspana, in een kloof bij de Boliviaanse grens, om een ​​ceremonie te laten beginnen. De dorpsbevolking 420 haalt het meeste uit het water, het groeien van appels, knoflook en bonen in terrasvormige percelen die de muren van de kloof omarmen. We waren er op St. Cecilia's Day - ze is de patroonheilige van zowel muziek als Caspana - dus er was een processie door het kerkhof met vier bands en een groep kinderen. De meisjes waren verkleed als cheerleaders in een twee-school stad in Texas; de jongens droegen duivelskostuums. Het was een vlaag van vreugde in wat een bitter bevochten bestaan ​​moet zijn.

Omdat je bijna nooit een andere toerist tegenkomt, zou je denken dat niemand hem bezoekt. Fout opnieuw. Ik sloot me aan bij wat een gedwongen dodenmars was - is er een andere soort? - door onvruchtbaar land. Daarna doken we in een kleine kloof, langs een stroom tussen onnatuurlijk groene planten (behalve de vossestaarten, dat wil zeggen, zwart verbrand door een herder, want dat is de enige manier waarop de schapen ze zullen opeten). Omdat er geen andere geluiden in de buurt waren, brabbelde de stroom als een heremiet die in 20 jaren geen gezelschap had gehad. Na 21 / 2 uur kwamen we bij de warmwaterbronnen, waar we een handvol toeristen vonden die de wateren namen. In Valle de la Luna lag ik op een gigantische zandduin en keken hoe de zon onderging. Een vaste rij schoolmeisjes uit Santiago baant zich een weg door de duinen; een andere rij toeristen ging naar beneden. Een post-apocalyptische roltrap. Alleen bij het uitrijden leek de vallei op de maan, toen we eenmaal weg waren van de andere busjes en tourbussen; dan kon ik eindelijk geloven dat NASA zijn Mars-sonde hier had getest.

De luxe van de Explora stond in schril contrast met dit alles, en daardoor nog aangenamer. Maar ik wil niet de indruk wekken dat het hotel perfect is. Ik merkte dat ik de best mogelijke versie wilde van wat mensen in de stad aten, en niet het verwaterde continentale eten dat in de eetkamer werd geserveerd. (Ik kreeg het bij de picknicklunches: geroosterd rundvlees, gerookte zalm, de ingrediënten voor een groene salade, gehalveerde avocado's die klaar staan ​​om uit de grond te worden gehaald.) Nog een probleem: de deuren van de gastenkamers kunnen niet worden vergrendeld tenzij ze worden dichtgesmeten, wat je ergert wanneer je een slag hoort en je je schuldig voelt als je er zelf een slaat. En het kostte me twee dagen om de zwembaden te vinden, vier om de tv-kamer te vinden. Een inleidende rondleiding of een kaart zou een lange weg gaan. Ten slotte had ik graag meer over de excursies willen weten voordat ik me aanmeldde. Niemand had het zwembad op het geiserveld genoemd, dus ik heb mijn zwempak niet meegenomen. Ik zal voor altijd spijt hebben dat ik niet bij de giechelende Duitsers kan zijn op zoek naar de warme plekken.

Deze problemen zullen zeker met de tijd worden gladgestreken. Een nieuw hotel, hoe goed het ook is, is als een nieuwe liefhebber - je wil moet zich aanpassen aan wat het kan leveren, en omgekeerd.

Over geliefden gesproken, laat me dit gewoon zeggen: in zekere zin is de Atacama iemand die je tijdens een reis ontmoet en een korte ontmoeting hebt. Je wilt de vonk levendig houden, maar je kunt niet vasthouden aan het exotisme (we weten allemaal wat vertrouwd is aan minachting). Ik hield van de Atacama, maar ik zal niet teruggaan. Voor al zijn schoonheid, zijn kracht is in zijn vermogen om te verrassen. Als ik terug zou komen, zou ik de schoonheid hebben zonder de verrassing - pogingen tot dubbel verbazen zijn gedoemd te mislukken. En ik zou niet willen dat deze woestijn, waardoor mijn wereld zo veel groter leek, me in de steek liet.

De feiten
Om te boeken bij Explora en Atacama, laat uw reisagent contact opnemen met het kantoor van Explora in Santiago (56-2 / 206-6060, fax 56-2 / 228-4655). Verblijven zijn beschikbaar in vier-, vijf- en acht-daagse pakketten. Tarieven beginnen bij $ 1,296 per persoon, dubbel, gedurende vier dagen, inclusief alle excursies, maaltijden en drankjes. Ik ben blij dat ik ervoor gekozen heb om acht dagen te blijven: er is een verrassend aantal te zien. De beste optie is om een ​​reisje te maken naar het andere hotel van Explora in Patagonië.

Het weer neigt overdag het hele jaar door mooi te zijn (bovenste zeventig), maar het kan 's nachts erg koud worden in de winter op het zuidelijk halfrond.

Aangezien het hotel zo hoog ligt, is het belangrijk om voldoende zonnebrandcrème mee te brengen en veel kledinglagen (je kunt de formele kleding overslaan, aangezien het hotel zeer casual is). Hoewel de wasserijservice van Explora duur is, is het de moeite waard: het woestijnvuil komt overal.