The Morning After

We snelden door de straten van Managua en vermeden ossenwagens, zwerfhonden, bussen uit de tweede hand die barsten van passagiers, vrouwen die manden met met kaas gevulde tortilla's droegen, genaamd quesillostieners verkopen zo ongeveer alles: kranten, vruchtendranken in plastic zakken, vloermatten, Mickey Mouse-strandhanddoeken, ornamenten van de motorkap, maar ook levende eenden, papegaaien en apen. Langs de weg, naast de loterij-kaartjesventers en de tortilla-verkopers, geldwisselaars genoemd coyotes- zwaaide proppen met kleurrijke biljetten bij passerende auto's.

Mijn vriend Brian en ik waren op weg naar het Hotel Inter-Continental om af te spreken met onze chauffeur, Julio. Om er te komen, was echter allesbehalve eenvoudig. Een labyrint van 300-barrios, Managua geeft straatnamen weg, laat staan ​​straatnaamborden. Mensen geven aanwijzingen uitsluitend op basis van oriëntatiepunten. Om bij het hotel te komen werd ons verteld "linksaf te slaan bij het standbeeld van de man met het machinegeweer en de pikhouweel." Dat, zoals ik van een vorig bezoek wist, we geen problemen zouden hebben om het te vinden.

Reizen in Nicaragua is ruig. Het kan ook razend langzaam zijn: de infrastructuur is slecht, soms niet aanwezig. Gehandicapten door jarenlange burgeroorlog, is Nicaragua, na Haïti, het armste land op het westelijk halfrond. Alles hier is getint met de turbulente politieke geschiedenis van het land, van zwart-rode muurschilderingen ter ondersteuning van de linkse Sandinistas tot de "eeuwige vlam" van de revolutie bewaakt door een voormalige soldaat (een elektrische gloeilamp met plastic schakeringen) op de Plaza de la Revolución in Managua . Zelfs Montelimar, de enige high-end badplaats van het land, was ooit de zomerterugtrekking van de voormalige dictator Anastasio Somoza.

Hoewel de presidentsverkiezingen die tijdens dit bezoek plaatsvonden slechts de tweede relatief vreedzame machtsoverdracht in de geschiedenis van het land betekenden, lijkt Nicaragua uiteindelijk de hobbelige weg naar stabiliteit te verlaten. Het is onwaarschijnlijk dat toeristen iets anders zullen hebben dan kleine ergernissen (zolang ze het noordelijke grensgebied vermijden, dat nog steeds zwaar wordt gedolven en geplaagd wordt door gewapende bandieten), is het water meestal drinkbaar en accepteren veel hotels en restaurants creditcards. Maar vergeleken met zijn rijke zuiderbuur, Costa Rica, en zelfs met Honduras in het noorden worstelen, lijkt Nicaragua vreemd achterlijk. Aeroflot-reclameborden, een Iraans cultureel centrum en Lada-taxi's vormen de achtergrond voor de voormalige bokskampioen Alexis Arguello's Sports Bar, waar rijke jonge Nicaraguanen aankomen in Nissan Pathfinders, die mobiele telefoons hebben om Johnnie Walker Red te drinken.

Toeristen, zoals ondernemers, zijn hier iets nieuws - en dat hoort ook bij de aantrekkingskracht. Als je avontuurlijk bent en bereid om een ​​beetje te werken, zal Nicaragua je inspanningen meer dan terugbetalen. De natuurlijke vergezichten van tropisch gebladerte en vulkanische formaties zijn ongerept en de mensen staan ​​te popelen om bezoekers te verwelkomen na jaren van strijd. Om ervan te genieten, heb je alleen een vierwielaangedreven voertuig nodig.

Tijdens dit bezoek, terwijl Nicaragua angstig wachtte op de uitslag van de verkiezingen, besloten Brian en ik dat we een paar dagen de hoofdstad uit zouden gaan en het platteland in zouden gaan nemen: de nevelwouden, meren en vulkanen. En we zouden Julio de weg wijzen in onze gehuurde Toyota Land Cruiser. Op de duizelingwekkende twee uur rijden ten noordoosten van Managua naar Selva Negra in de hooglanden van Nicaragua, liep hij vakkundig langs kuilen, gevolgd door regenbogen die met onregelmatige tussenpozen op rotsen werden geschilderd door de eigenaren van het resort. Selva Negra, een funky 1,400-acre resort met 4,000-poten boven zeeniveau, is gebouwd op land dat sinds de 1880's in de familie van Eddy Kühl is geweest. Hutten en een jeugdherberg zitten aan de voet van een mistige, beboste berg. Paden slingeren langs verschillende lagunes. Hoewel het nevelwoud door de Kühls is afgezet, is het in geen geval tam. Brulapen en vogels van talloze soorten liggen op de loer in oude bomen, waaronder klooiendbeken en dik mos een koele pauze bieden van de hitte van Managua.

Eddy en zijn vrouw, Mausi, stammen af ​​van de kleine groep Duitse immigranten die, op aandringen van de overheid, in de 1800's naar Nicaragua kwamen om koffie te zetten. Duitse invloeden zijn er genoeg: het hoofdgebouw is in chaletstijl; rode en roze bloemen groeien op de daken van rustieke hutten; en de naam van het resort zelf is Spaans voor 'zwarte wouden'. Eddy en Mausi zijn echter de in Nicaragua geboren en Eddy heeft verbazingwekkende verhalen te vertellen over de oorlogsjaren. Hij werd verbannen door Somoza in 1978; diende als ambassadeur voor de post-Somoza / pre-Sandinistische regering van Nicaragua; en vluchtte naar de Verenigde Staten in de jaren tachtig, terwijl zijn moeder, een plaatselijke onderwijzer, het resort tijdens guerrilla-invallen achter zich liet.

Selva Negra is ook nog steeds een werkende koffieplantage. "We voelen ons verantwoordelijk voor de koffie die uit dit land komt", zei Eddy terwijl hij ons vol trots door rijen koffieplanten liep, overschaduwd door groenblijvende bomen. De kleine hoeveelheid koffie die hier elk jaar wordt geproduceerd, is te vinden bij liefhebbers op plaatsen als Dean & DeLuca in New York.

Op een avond, omdat Brian en ik laat terugkwamen van een wandeling en diner misten, moesten we naar het nabijgelegen stadje Matagalpa rijden voor een maaltijd. We probeerden drie restaurants, maar ze werden allemaal geblindeerd. Niet verrassend. Tientallen mensen, sommige schreeuwen, liepen over straat. Kleine meisjes waren sproeierende etalages; pick-up trucks vol met boos uitziende jonge mannen omcirkelden het stadscentrum. Toen Julio de eenrichtingsstraat de verkeerde kant op reed, schreeuwde de menigte ons toe.

We waren gestopt en probeerden onze gids te lezen toen een politiewagen met zwaailichtjes het Parque Central opviel. Julio rolde door het raam en wendde zich na veel overleg met de machinegeweerofficieren tot ons. "Matagalpa is gesloten, hoofd, "zei hij." Bedreiging van een demonstratie. "Vroege terugkeer toonde aan dat de favoriete kandidaat van Matagalpa, Sandinista Daniel Ortega, achterbleef en dat er al beschuldigingen van verkiezingsfraude waren, zozeer voor een laat diner, we accepteerden een politie-escorte naar de bergweg en reed terug naar het bucolische Selva Negra.

'S Morgens maakten we een Duits ontbijt en keken we naar de mist die over de bergtop rolde, terwijl een arbeider algen en waterlelies uit één van de lagunes verwijderde. Mausi vertelde ons dat ze gemengde gevoelens had over de militaire tank die de ingang van Selva Negra markeert. "We hebben geprobeerd het te verplaatsen, maar we konden het niet, daarom hebben we er een regenboog op geschilderd", zei ze. "We probeerden er bloemen in te planten, maar dat was moeilijk omdat de grond te heet werd, maar uiteindelijk zal het gras groeien." Dan bloeien we. "We denken graag bloemen te hebben als er eindelijk vrede is in dit land. zal snel zijn."

Op weg naar het zuiden naar Granada, een stad bij het meer van Nicaragua dat dateert van 1524, daalden we af naar de vruchtbare Sebaco-vallei, passeren kinderen met behulp van kleine schoppen om kuilen te vullen en hun handen uit te steken voor cordobas. Twee kleine meisjes hadden een touwtje over de weg getrokken om een ​​geïmproviseerde tolpoort te vormen. Kinderen hielden vis te koop, terwijl volwassenen worstelden met groter wild, waaronder een gordeldier.

In Granada verbleven we in het Hotel Alhambra, waarvan de rieten, palmen en zuilengalerij het vervaagde lucht geven van een Spaans koloniaal overblijfsel. Vanaf het terras staarden we naar het stadsplein, omringd door statige gebouwen in fel geel, roze, turkoois en oranje. Mannen reden met paarden getrokken koetsen langs kiosken waar schoolkinderen in marine-uniformen cacao (chocolademelk) en raspados (ijsjes) kochten.

Bij het meer van Nicaragua, ongeveer 10 minuten van Granada, huurden we een gammele Afrikaanse koningin-achtige boot. Onze kapitein, Evarito, manoeuvreerde het langzaam door Las Isletas, 365 met palmen omzoomde eilandjes gecreëerd door de vulkaanuitbarstingen van Mombacho, op het vasteland, en Concepción, op het grote eiland Ometepe. De enige boten die we passeerden, waren houten kano's, een paar uitgerust met motoren, sommigen met ontbloot bovenlijf die enorme visnetten aan het trekken waren, sommigen met lachende kinderen die tussen hun huizen op het eiland aan het navigeren waren. De meeste eilandjes zijn onbewoond, maar het gebied ondersteunt een levendige inheemse gemeenschap en een school. Een handvol van de grotere eilandjes heeft zelfs kleine staafjes. Rijke Nicaraguanen zijn net begonnen met het bouwen van huizen op privé-eilanden en er zijn plannen om verschillende andere te ontwikkelen, maar op dit moment zijn ze allemaal verbluffend vredig.

Tegen de tijd dat we terugkeerden naar Managua, had de voormalige rechtse burgemeester Arnaldo Alemá n de verkiezingen gewonnen. Mijn rijke Nicaraguaanse vriend Alex, die de winnende kandidaat had gesteund, nodigde ons uit om het te vieren in een bar genaamd El Cartel. De kelner bracht steeds een halve liter Flor de Caña Extra Seco mee, flessen cola en emmers ijs, en we dronken onze drankjes aan de tafel, vulden onze glazen met rum en voegden net genoeg cola toe om de drank donker amberkleurig te maken. Blijkbaar is dit, niet de sissy paraplu-en-fruit-sap manier, hoe het spul te drinken. Om de ware smaak te krijgen, legde Alex uit, "je moet in staat zijn om zijn beet te proeven." Hetzelfde geldt voor Nicaragua.

JASON WILSON is redacteur van Grand Tour, het Journal of Travel Literature.

OP DE ZIJDE VAN DE VOORZICHTIGHEID

Hoewel je niet door politiek geweld bedreigd zult worden, moet je nog steeds voorzorgsmaatregelen nemen in Nicaragua, vooral in de steden. Lopend rond Managua in het donker is een slecht idee; Neem een ​​taxi. Voor een basis zijn Managua of Montelimar de beste; verschillende steden die een bezoek waard zijn, zijn slechts twee uur rijden.

Gedurende de dag zijn de wegen van Nicaragua verschrikkelijk; in de schemering en 's nachts zijn ze verraderlijk. Huur een voertuig met vierwielaandrijving van Budget op de luchthaven van Managua. Als u niet wilt rijden, kunnen de meeste grote hotels een betrouwbare gids en chauffeur regelen; het tarief is bespreekbaar. Careli Tours (505-2 / 782-572, fax 505-2 / 782-574) biedt dagtochten en tourpakketten van enkele dagen of weken.

Het is volkomen veilig - en vaak voordelig - om op straat geld mee te wisselen coyotes, die een iets betere prijs bieden dan de banken. De meeste hebben een gelamineerde identiteitskaart die aan hun shirt is bevestigd en dragen een rekenmachine om transacties weer te geven.

Neem voordat u vertrekt anti-malaria pillen en neem veel insectenwerend middel mee (muggen dragen hier knokkelkoorts). Een vaccinatie tegen hepatitis A wordt aanbevolen.


DE FEITEN
De beste tijd om Nicaragua te bezoeken is in het droge seizoen, van november tot maart. Zowel Continental (via Houston) en American (via Miami) vliegen naar Managua.

Hotels en ResortsHotel Camino Real Carretera Norte, km 9.5, buiten Managua; 505-2 / 631-381, fax 505-2 / 631-380; verdubbelt van $ 180. Aangename, luchtige kamers liggen rondom een ​​centraal zwembad.
Hotel Inter-Continental 101 Octava Calle Suroeste, Managua; 800 / 327-0200 of 505-2 / 283-530, fax 505-2 / 283-087; verdubbelt van $ 215. Dicht bij de toeristische bezienswaardigheden van de stad en het nachtleven.
BESTE WAARDE Hotel Las Mercedes Carretera Norte, km 11.5, tegenover de luchthaven; 505-2 / 631-012, fax 505-2 / 631-083; verdubbelt van $ 70. Een licht verwoeste tropische tuin en ara's die ronddwalen bij het zwembad.
Hotel Barceló Playa Montelimar, Masachapa; 505-2 / 696-769, fax 505-2 / 697-669; verdubbelt van $ 144. Aan de Pacifische kust van Nicaragua, meer dan 200-bungalows en een mijl privéstrand.
Hotel Alhambra Granada; 505-552 / 4486, fax 505-552 / 2035; verdubbelt van $ 44. Heeft alle vervaagde elegantie van een koloniaal overblijfsel.
Hotel Selva Negra Matagalpa Highlands; 305 / 883-1021 (VS-reserveringen) of telefoon en fax 505-612 / 3883; verdubbelt van $ 40, hutten $ 50- $ 100, chalets $ 100- $ 150. Afgelegen resort in een nevelwoud 4,000 voeten boven zeeniveau.