Move Over, Vermont - Texas Mag De Beste Staat Zijn Voor Herfstgebladerte

Niet lang nadat ik in Texas Hill Country aankwam, merkte ik dat ik een van mijn favoriete zonden beging: barbecuen als ontbijt. Ik was Keese's Bar-B-Que binnengedrongen in Medina - een slaperig stadje omringd door appelboomgaarden, ongeveer 90 minuten van San Antonio - en bestelde een bord met ossenhaas met verse pico de gallo. Ik at het op in een zalige stilte en observeerde de andere eters in het kleine café, van wie geen van hen haast had om te vertrekken. Daarna stapte ik op Keese's patio om van de ochtendzon te genieten aan een van de picknicktafels, waarvan de oppervlakken werden geverfd om te lijken op de vlag van Texas, en Google Maps te controleren op de route naar de natuurlijke omgeving van Lost Maples. Maar ik was de celdienst kwijt, dus ik zou het moeten ontzetten.

Keese's achterlatend, deed ik mijn uiterste best, koos ik een rijstrook en reed de stad uit. De muziek van Robert Earl Keen (een countrylegende uit Texas en inwoner van Hill Country) putled uit de luidsprekers van mijn auto. Ik opende een raam en herinnerde me dat het ademen van de warme lucht die over deze afwisselend weelderige en dorre heuvels hangt, zijn eigen beloning is. Ik keek met rubber naar staren naar wat leek op antilopen, maar het bleken inheemse pronghorns te zijn, grazend in de buurt van wijngaarden langs een oud veerspoor rond Bandera Pass.

Een gebied met een oppervlakte van ongeveer 11 miljoen acres, wordt Hill Country gepost door San Antonio in het zuiden en Austin in het noorden. Deze uitgestrekte regio is een ruige, landelijke plek, en de omvang ervan brengt aanzienlijke uitdagingen met zich mee om alles in te nemen. Je kunt drie Connecticuts in Hill Country stoppen en toch nog voldoende ruimte over hebben voor Rhode Island.

Afgezien van de ononderbroken wildernis, is Hill Country ook beroemd om zijn kleine steden - ike de charmant Germaanse Fredericksburg en Wimberley, een landelijke bakermat voor kunstenaars. De Texaanse cultuur breit de regio samen. De verbinding is het gemakkelijkst te zien in de Tex-Mex-gerechten en barbecue die te vinden zijn in Hill Country en in de muziekstammen - country, blues, folk, Tejano - te horen in zijn honky-tonks en landelijke danszalen.

Het duurde niet lang of ik was verdwaald, wat, hoewel niet onaangenaam, reden tot schaamte was omdat ik meer dan een dozijn keer eerder had bezocht. Maar ik was hier nog nooit geweest in deze tijd van het jaar. Ik was niet alleen op zoek naar voedsel, cultuur en geweldige hotels, maar ook naar herfstblaadjes. Ja, herfstkleuren, in Texas: eind oktober en begin november zorgen de weersomstandigheden in bepaalde delen van de regio, met name op hogere hoogten en rond rivier- en kreekbedden, voor condities waar gebladerte kan uitbarsten in aardse Technicolor-tinten. Ik zag veel flitsen van oranje en geel en rood tijdens mijn ritjes, hoewel ik al snel leerde dat het voorspellen van de tijd en plaats waar kleuren bloeien, het onderwerp van bladjagende Facebook-pagina's en blogs, een onnauwkeurige wetenschap is.

Hoewel de naam Hill Country het drama van een bergketen niet belooft, zijn de hoge uitzichten over uitgestrekte valleien adembenemend. Leakey, een van de steden waar ik doorheen ben getrokken nadat ik de weg kwijt was, staat lokaal bekend als de Zwitserse Alpen van Texas. De helderste uitzichten zijn van oneindige landschappen die golven totdat ze worden opgeslokt door de horizon. Was deze Provence zonder de kastelen? Ik vroeg me af. De Pyreneeën met lagere toppen en hogere hoeden?

Naast de heuvels is Hill Country een mengeling van met steen bezaaide vlakten, kalkrotsen, met dauw besmeurde bossen en een zonovergoten land. Herhaaldelijk ervoer ik de duizeligheid van wegen die als verticale terugslagen voelden. Ze keken te midden van merkbaar koelere lucht en doken vervolgens in valleien die werden gemarkeerd door reusachtige bermlinialen die de diepten meten van de frequente en vaak gevaarlijke overstromingen.

Toen de mobiele dienst weer van start ging, keek ik verwoed op in de richting van het natuurlijke gebied van Lost Maples. Wonder boven wonder was ik niet al te ver weg. Het park, dat 90 mijlen ten noordwesten van San Antonio ligt en meer dan 2,000 hectare beslaat, heeft een ruim ontvangststation met een schoolbordlijst van "vogels om naar te kijken." Het liep naar 88-soorten, van vliegenvangers van Acadia tot geelgerande grasmussen. Op mijn late ochtendwandeling doorkruiste ik gekartelde kalksteenbodems en halfdroge rivierbeddingen, met voldoende variaties in temperatuur die ik wegreed met een verbrande arm en een bevroren teen, dankzij een slip in koud kreekwater.

Hill Country-bestemmingen zoals Marble Falls en Fredericksburg zien de verkeerspiek in april, wanneer de bluebonnets en andere wilde bloemen in volle bloei zijn, maar in Lost Maples is de herfst het hoogseizoen. Ik luisterde naar waarschuwingen om vóór de middag aan te komen om de drukte te vermijden en werd bijna eenzaamheid op de paden beloond. Een ranger met zilveren esdoorn-bladoorringen beschreef de omstandigheden als "middenkleur." Dat betekende uitbarstingen van roest en rode randen met diepgeel, vlammend oranje en lichtgroen. De mix van esdoorns, eiken, sumakken en platanen was des te levendiger tegen de marmer-grijze achtergrond van een kloofwand.

Robert Caro, de biosmer van Lyndon Baines Johnson, die decennialang het leven van Hill Country heeft beschreven, zei ooit dat het moment waarop hij besefte dat zijn onderwerp "voor mij echt moeilijk te begrijpen zou zijn, de eerste keer was dat ik Austin verliet" in de Hill Country. "De inheemse New Yorker had het erover hoe ver verwijderd Hill Country was, en vaak nog voelt, van het stadsleven. Ik ben nooit gewend geraakt aan de snelheid waarmee de onderverdelingen worden verdrongen door eenzame windmolens en witstaartherten.

Ik bracht de eerste nacht van mijn reis door in een van de hutten met tinnen daken op het terrein van Camp Comfort, in het stadje Comfort, ongeveer een uur rijden van San Antonio. Camp Comfort is geopend in 2014 en wordt bed & breakfast genoemd, maar het is echt een modieus, budgetvriendelijk landelijk toevluchtsoord, op de locatie van een 19DE -eeuwse sociale club die in de vroege 20e eeuw een bowlingbaan werd. Er is een overdekte gemeenschappelijke ruimte waar ooit de rijstroken waren, evenals een buitenpodium, waar het kamp vaak lokale singer-songwriters herbergt. De hutten zijn grotendeels gebouwd van teruggewonnen hout.

Van links: een vintage busje op het terrein van Camp Comfort, een B & B in de buurt van San Antonio; een lunchschotel met borst, bonen en kip in Ghost Hill Restaurant, een barbecueplek op het terrein van Treaty Oak Distilling, in de buurt van Austin. Matthew Johnson

De avond dat ik aankwam, waren kinderen aan het trick-or-behandelen op straat die naar het kamp leidde. De bladeren van de cipressen langs de rivier begonnen geel te worden. Toen de nacht viel, dronk ik van de wijn in een Adirondack-stoel met mijn voeten aan de rand van een brullend vuur. Het duurde een beetje voor mijn ogen en oren om opnieuw te kalibreren. Terwijl overdag in Hill Country ontzagwekkend helder is - de zon hamert uit de lucht - wordt de nacht pikdonker. Bij 8 was de lucht een inktzwarte lucht en was de temperatuur minstens 20 graden gedaald.

Vanuit Camp Comfort reed ik naar de herberg in Dos Brisas, een accommodatie van Relais & Châteaux in de stad Washington. Dos Brisas ligt net voorbij de oostelijke rand van Hill Country, maar het weerspiegelt nog steeds de geest van de regio, en het glooiende, beboste terrein is net zo veel als de luxe accommodaties. Er waren weinig tekenen van de herfst, maar in de buurt van een kreek vond ik een bijzonder prachtig voorbeeld van een oranjebruine plataan.

Dos Brisas is uniek Texaans, met de uitstraling van de ranch van een rijke persoon. Het is geliefd bij de welgestelde Houston-menigte, die komt voor de enorme overdekte manege. (Het is gebruikelijk om gasten te paard te spioneren, uitgerust als voor een advertentie van Ralph Lauren.) Qua gastenverblijf is de voetafdruk echter klein: er zijn slechts negen haciendas en casitas, zij het grote, smaakvol ingericht met Perzische tapijten en lederen meubels.

Van links: de manege in de Inn at Dos Brisas, een luxe ranch in Washington, Texas; Lost Maples State Natural Area, waar u de bladeren laat in oktober en begin november kunt zien veranderen. Matthew Johnson

Een andere reden waarom mensen naar Dos Brisas komen is voor het eten. Het heeft een 42-acre boerderij en een 7,000-square-foot kas, die beide een opvallend culinair programma aanvoeren, geleid door chef-kok Zachary Ladwig, die trainde in Bouley in New York. Je kunt maaltijden eten in je haciënda, hoewel ik die van mij heb genomen in het hoofdrestaurant, in wat letterlijk een herenhuis op een heuvel is.

Op mijn eerste nacht verplaatste de Houston Astros een spel dichter bij het winnen van de World Series, het animeren van een eetzaal die werd bevolkt door preppy Texas-paren die flessen Meursault delen. Ik at een gedeeltelijk uitgebeende, boudin-gevulde Texas shrubland-kwartel, vergezeld door Dos Brisas-producten - cannelloni-bonen ragoût, gegrilde lente-uitjes, roze radijzen - die het Texas-accent van de verfijnde keuken van Ladwig verdiept.

Op mijn tweede dag wandelde ik over het terrein, voornamelijk vanuit de stoel van een elektrische golfkar, langs organische tuinen en een kleidierbaan. Ik nam een ​​tuintour met Ladwig, die me broccoli, kool, bloemkool en boerenkool liet zien die klaar waren om te oogsten - nog een voordeel van een herfstbezoek. Hij werd vooral geanimeerd waar de kippen vrij in de buurt van bedden van leeuwebekken en Oost-Indische kers, wier bloemen eetbaar zijn, uitleggen hoe de tuinen zijn kookkunst dwingen in een "plantaardige voorwaartse" richting - een verfrissende wending in Texas, waar de mystiek van veeteelt nog steeds vasthoudt zwaaien.

Die nacht slurpte ik boter, verrijkt met kippenvel, over hete karnemelkkoekjes. Een gefrituurd ei met een panko-korst rustte op een bedje van verse schorseneren, babypompoen en eetbare bloemen. "Het is van cruciaal belang om een ​​chef-kok te hebben die met je samenwerkt", zegt Steve King, algemeen directeur van Dos Brisas Farms, die een met zweet besmeurde leren hoed met brede randen droeg. Als een Ph.D.-veredelaar, helpt hij Ladwig om menu's te schrijven die zijn geïnspireerd op seizoensgewassen. 'De boerderij bestaat voor het restaurant,' voegde King eraan toe.

Toen ik Washington verliet, liep ik door Brenham om Truth Barbeque te bezoeken, een van de nieuwe generatie kleine, ambachtelijke gerookte vleesgewrichten die nationale krantenkoppen hebben gemaakt. De waarheid is alleen open van vrijdag tot zondag, en de regels zijn lang, dus ik bestelde alsof het een unieke gelegenheid was om de beroemde borst en het gerafelde gerookte varkensvlees te proeven. Het was genoeg om me te bedanken voor de rit die voor me lag, die ik leidde door de stad Blanco in Hill Country. Het wordt doorsneden door de Blanco-rivier en voor uitgestrekte wegen volgt de weg zijn kalkstenen oevers. Ik merkte dat ik herhaaldelijk werd omringd door velden met weinig blauw, een overblijvend bosgras dat in de herfst roodbruin kleurt, zelfs in gebieden waar bomen groen bleven.

De parken van Hill Country, historische steden en informele restaurants maken het ideaal voor een uitje met het gezin. Dus nu, halverwege mijn reis, was ik op weg om mijn vrouw en twee zonen van een en drie jaar te ontmoeten bij het iets lager gelegen La Cantera Resort & Spa, een bestemminghotel, in de buurt van San Antonio. Het resort is gepositioneerd op een van de hoogste punten in het gebied, en de verhoudingen zijn typisch Texaans, dat wil zeggen dat het groot is: bijna 500-kamers, negen restaurants en bars, twee golfbanen en vijf zwembaden verspreid over 550 hectare. De uitzichten zijn van een weelderige, glooiende uitgestrektheid waar Hill Country vreedzaam naast de voorsteden van San Antonio coëxisteert. We hebben met z'n vieren besloten gebruik te maken van de gezinsvriendelijke voorzieningen, en in de loop van een middag heeft La Cantera me van een glijbaanmaagd tot een volmondige evangelist bekeerd.

Van links: Signature, het formele restaurant van La Cantera Resort & Spa, dichtbij San Antonio, legt de nadruk op Hill Country-producten en zeevruchten uit de Golfkust; een van de drie particuliere cabines voor privébehandeling in de Loma de Vida Spa van La Cantera. Matthew Johnson

La Cantera is ook de site van Signature, het nieuwste restaurant van chef-kok Andrew Weissman, die zijn reputatie opbouwde in San Antonio Le Rêve in de vroege 2000s. Hoewel het in 2009 werd afgesloten, ging ik akkoord met de consensus toen Le Rêve een van de meest succesvolle Franse restaurants tussen de kusten was.

Weissman vertelde me dat zijn eten "verdraait wat ik ben opgegroeid met eten in San Antonio", met Texas-ingrediënten en Franse techniek. Onze maaltijd inbegrepen rauwe oesters gegarneerd met ingemaakte Peppers; soepele, zelfgemaakte pappardelle; en Hill Country hertenvlees gedrapeerd in groene pepersaus. Een van de favoriete desserts van Weissman is een kardemom reeks, zijn kijk op de Latijns-Amerikaanse ijsbollen die overal in San Antonio te vinden zijn.

Het met antiek bezaaide restaurant is gevestigd in een gebouw vol ramen, op een korte wandeling langs de heuvel van de villa's van La Cantera. 'S Nachts lijkt het te gloeien vanuit een ondergrondse bron van gouden licht. Daar kun je vergeten dat je zo dicht bij de stad bent, vooral als je een tafel met uitzicht krijgt. "Als je vanuit bepaalde hoeken uit de ramen kijkt," zei Weissman, "lijkt het alsof je in de uitlopers van Hill Country zou kunnen zijn, of zou je in Italië kunnen zijn - die groene, glooiende heuvels."

Er was een tijd dat Weissman, die zijn karbonades in Frankrijk hakte, een zeldzame vogel was in dit deel van Texas. Tegenwoordig is het mogelijk om de soorten genoegens te vinden die hij biedt - moderne, bevredigende alternatieven voor Tex-Mex en barbecue - zelfs in landelijke plattelandssteden van Hill Country.

Fredericksburg, een uur ten noorden van La Cantera, is een van de bekendste bestemmingen van het gebied. De bakkerijen, biertuinen en souvenirwinkels dragen nog steeds de stempel van de 19-eeuwse Duitse kolonisten, maar het is ook de locatie van het ontluikende kosmopolitisme van Hill Country. Het warme, zonnige klimaat is hier ideaal gebleken voor het kweken van Cabernet Sauvignon, naast andere druiven. Nu zijn Fredericksburg en zijn omgeving de thuisbasis voor proeflokalen van opkomende wijnhuizen zoals 4.0 Cellars, William Chris Vineyards en Pedernales Cellars. Restaurants zoals Vaudeville, een winkel met meubels en een café in het centrum van de stad, serveren 's avonds houtgestookte pizza's, gastronomische sandwiches en meer ambitieuze, wereldwijd beïnvloedde voorgerechten.

Maar ik wist dat de nieuwe favoriete plek van mijn kinderen het Hamilton Pool Preserve zou zijn. Het park, ongeveer een uur ten oosten van Fredericksburg (en iets minder dan twee uur ten noordoosten van La Cantera), is 232 hectare beschermd land met een natuurlijk, jadegroen zwembad in het midden ervan. Mijn driejarige verzamelde gevallen bladeren op de wandeling naar het afgelegen zwemgat. We waadden het koude water in, een klein, blootgelegd deel van een ondergrondse rivier, en stonden onder de zachtjes druppelende watervallen aan de achterkant van het zwembad. Het was alsof je in een grot zwom die zowel bos als blauwe lucht bevat.

Hamilton Pool Preserve, nabij Austin, een populaire lokale zwemplaats. Matthew Johnson

We brachten de rest van de dag toertochten door rond Hamilton Pool, waar Hill Country de sterke invloed van het nabijgelegen Austin draagt. Jester King Brewery, aan de rand van de stad in de buurt van Dripping Springs, maakt wat mijn vriend Matthew Odam, de restaurantcriticus van Austin American-Statesman, het beste bier in het centrum van Texas noemt. We gingen op aanbeveling van Matthew, net na onze zaterdag zwemmen, te vinden de gronden van de brouwerij was omgetoverd tot een pastorale viering van Texas's ambachtelijke boom. Er waren lange picknicktafels vol met mensen die pizza's uit elkaar scheurden die gekookt waren in een paardentrailer die was omgebouwd tot een houtoven. Ik kocht een fles bier in Zweedse stijl gebrouwen met jeneverbes aan een tafel buiten de proeflokaal, in de buurt van waar een banjo-fiddle-duo speelde.

Vandaar maakten we de korte rit naar Treaty Oak Distilling, waar de scène even gedenkwaardig was. De operatie, zoals Jester King's, was opgezet om zowel de buitenlucht van Hill Country te laten zien als de waren van een ontluikende klasse van ondernemende brouwers en distillateurs. Lijnen vormden zich voor de kranen in een aan metaalschuren grenzende schuur, sommige bevatten Treaty Oak-bieren, anderen serveren cocktails gemaakt met rum, bourbon en gin. Een ander gebouw heeft Ghost Hill Restaurant, een van de vele nieuwe plekken die de grenzen van de traditionele barbecue van Texas verlengen met gerechten als komijn-koriander-hummus, citroen-knoflookgroenten en Aziatische spareribs, naast het klassieke gerookte borststuk.

De meeste 30-acres van Treaty Oak zijn onontwikkeld glooiend grasland. We namen onze lunch van hummus, groene Piment kaas, borst en trok varkensvlees naar een tafel onder één van de vele eikenbomen. De bladeren waren nog groen. Later maakten we een wandeling en zagen in de verte stukjes oranje en goudgeel, tekenen van de seizoensverandering die onvermijdelijk komt, zelfs hier.

Het verkennen van het land van Texas Hill

Plan een paar dagen door in deze centrale regio van Texas, landbouwgrond en prairies, langs de weg naar barbecueplekken en rondzwervende historische steden zoals Fredericksburg. En als je begin november je bezoek bezoekt, kun je het kleurrijke herfstgebladerte aanschouwen. Kies welke route of route u maar wilt - u kunt Hill Country niet ervaren. Vergeet niet om langzaam te gaan.

Hoe kom je

De beste manier om Hill Country en de bijna 11 miljoen hectare te navigeren is met de auto. Huur er een na het vliegen naar San Antonio of Austin, de steden die dienen als toegangspoorten tot de regio.

logies

Er zijn een paar top-resorts in de omgeving, waaronder La Cantera Resort & Spa, een bestemminghotel(verdubbelt van $ 209), in de buurt van San Antonio. Met zijn vijf zwembaden, negen restaurants en bars, en een uitgesproken ontspannen sfeer, is het ideaal voor gezinnen: de ouders moeten naar Babierge kijken, een dienst waarmee ze wiegjes, speelgoed en kinderboeken kunnen huren. Het heeft ook een geweldig restaurant voor een date night: Signature, gerund door Andrew Weissman.

The Inn at Dos Brisas (casitas van $ 490), in Washington, ligt ten oosten van Austin en voorbij de grens van Hill Country, maar het is wellicht het beste hotel van Texas - en zeker een bezoek waard als je in de buurt bent. Het heeft een uitgestrekte manege, een 7,000-fles wijnkelder en biologische tuinen die het fantastische restaurant op het terrein leveren, dat een groentengewassen menu heeft (een salade van 15 sla met kruiden en bloemen; in boerenkool gewikkelde peekyangekrab) .

Ik hou ook van Camp Comfort (verdubbelt van $ 205), een verzameling van warme, gerenoveerde hutten hoog boven Cypress Creek in de stad Comfort, een uur ten noordwesten van San Antonio. De vriendelijke eigenaren, Phil en Lisa Jenkins, zijn extreem hands-on en een geweldige hulpbron.

Glamping is naar deze hoek van Texas gekomen en de herfst is een goed moment om nieuwe huizen te proberen, zoals Walden Retreats (tenten van $ 300), dat luxe tenten heeft op 96 hectare buiten Johnson City, in het midden van Hill Country. En collectieve retraites (tenten van $ 500), een jong merk met eigenschappen in plaatsen zoals de Hudson Valley in New York, opende afgelopen najaar bij Wimberley. De mooie tenten hebben een eigen badkamer en houtkachels, die handig zijn op koele herfstnachten; On-site activiteiten omvatten vliegvissen en ziplining.

Eten & Drinken

Texas barbecue is legendarisch - en twee van mijn favorieten plaatsen daarvoor zijn Keese's Bar-B-Que (13869 TX-16; 830-589-7474), in de stad Medina (mis het borststuk niet), en Truth Barbeque, in Brenham, verkozen tot beste van de staat door de redactie van Texas Monthly. In Fredericksburg, Otto's (entrées $ 20- $ 52) knikt naar het Duitse verleden van de stad met opvallende eendschnitzel en huisgemaakte worsten. Vaudeville (entrées $ 16- $ 38), een showroom in huiselijke stijl met een bistro, weerspiegelt het verfijnde cadeau dankzij gerechten als verkoolde inktvis en burrata met truffel-asperges.

De scene met ambachtelijk bier is ook in volle bloei. Bij de Jester King-brouwerij, aan de rand van Austin, kun je naar livemuziek luisteren terwijl je bier van een vat rijpt dat voor de tweede keer is gefermenteerd met aardbeien. Over een 10-minuut rijden naar het westen, Verdrag Oak Distilling is een enorme faciliteit op 30 acres die zijn eigen gin, rum en bourbon produceert. Bestel wat ribben bij Ghost Hill Restaurant, gelegen op het terrein.

Activiteiten

Hoewel Lost Maples State Natural Area, in Vanderpool, ongeveer een 90-mijl rijden ten noordwesten van San Antonio is, is er geen betere plek om de herfstkleuren van Hill Country te ervaren. Als je met kinderen reist, is Hamilton Pool Preserve in de stad Dripping Springs, ongeveer een rit van 30-mijl ten westen van Austin, een must. Dit beboste park heeft een prachtig natuurlijk zwemgedeelte; online reserveringen zijn verplicht.