Welcome To Brussels: Europe'S Unexpected Art-World Hotspot

Mijn vriend en ik verwijzen naar Brussel als de B-kant van het record ", zegt Megan Marrin, een Amerikaanse kunstenaar die onlangs terugkeerde naar New York City na een jaarlange residentie in Wiels, het belangrijkste centrum voor hedendaagse kunst van Brussel, dat is gehuisvest in een voormalige brouwerij in een gruizige uitgestrektheid ten zuiden van de stad. "Het is niet de aanstekelijke, popvriendelijke A-kant waar iedereen voor valt, maar na er een paar keer naar geluisterd te hebben, heb je er nog meer zin in."

Brussel heeft altijd geleden onder de reputatie van een underdog - het is een plek met een eeuwige identiteitscrisis. Hoewel het voornamelijk een Franstalige stad is, bevindt het zich in het midden van een Nederlandstalige (Vlaamse) regio. Om aan de verwarring toe te voegen, is Brussel de de facto hoofdstad van de Europese Unie evenals het hoofdkwartier voor de NAVO, dus bijna tweederde van de bevolking van de stad bestaat uit buitenlanders, veel van hen van voorbijgaande aard. De meeste expats die ik tegenkwam, maakten snel grapjes dat het beste aan wonen in Brussel is dat het slechts een Eurostar-trip is van meer freewheelende plaatsen zoals Parijs en Londen. "Het is de perfecte plek voor een pied-à-terre," vertelde een Noorse creative director me.

"Ik heb tien jaar in Milwaukee gewoond, dus ik ben gewend aan dit soort vreemde, mindere stadssfeer", zei de schilder Tyson Reeder, die afgelopen voorjaar in de Office Baroque Gallery nog een solo show had gehouden. stad voor een paar maanden tijdens een sabbatical van zijn baan als leraar aan het Art Institute of Chicago. "Het is een beetje zoals: 'Waar ben ik?' ”

Onlangs, ondanks (of misschien vanwege) de no-nonsense sfeer van de stad, heeft een enthousiaste cirkel van creatieve pioniers - te weten kunstenaars, galeristen en curatoren - uit steden als Parijs, Antwerpen en New York stilletjes beweerd Brussel als hun eigen . "Het is een zeer internationale stad," vertelde Zoë Gray, een Brits-geboren curator bij Wiels. Ze is erg optimistisch over wat het wordt of zou kunnen worden. "Het heeft alle culturele mogelijkheden - er is een echte waardering hier van de kunsten zoals opera, dans, theater en film, alleen op een kleinere schaal." Ze liep me door "Un-Scene III", een zomergroepenshow van 13 opkomende internationale artiesten, waarvan er op één na allemaal in Brussel zijn gevestigd. Er zijn de schilderijen van David Hockney-meets-Jan van Eyck van kunstenaar Leen Voet, die de moderne interieurs van de naoorlogse kerken van het land toont als een manier om een ​​tijd vast te leggen waarin de kerk haar macht had verloren en opnieuw congreganten probeerde aan te trekken. Er is de Choco Choco-serie van de Duitse fotograaf Stephanie Kiwitt, die bestaat uit enorme, glanzende afbeeldingen van fabrieksarbeiders die fijne chocolade maken, een commentaar op arbeid versus luxe. "Hoewel we een show over alleen chocolade en kerken wilden vermijden," merkte Gray op. "Dat zou te België zijn." Er is inderdaad niets provinciaals aan Wiels. Ik zag een groep internationale kunstenaars werken in studio's als onderdeel van het residentieprogramma van het centrum; velen van hen zullen daarna in de stad blijven. Die dag at een handvol van hen lunch in de voormalige kantine van de brouwerij, waar nog steeds de enorme koperen vaten van de brouwerij staan. Anderen draaiden rond in de boekhandel, die gevuld is met kunsttuinen en stapels kritisch-theoretische boeken. "Het voelt niet muf," zei Gray. "Er is hier een frisheid."

James Mollison

België heeft een van de hoogste aantallen kunstverzamelaars per hoofd van de wereld, en hoewel ze minder opzichtig zijn dan andere spelers uit de kunstwereld, zijn ze intelligent en zeer doordacht in hun esthetische activiteiten. Terwijl goedkoop onroerend goed en een centrale locatie de kunstenaars hier hebben kunnen lokken, is het de lokale verzamelaarsbasis die het tafereel van brandstof voorziet. "We hebben deze plek gekozen omdat we in de buurt van high-fashion winkels wilden zijn die Anne Demeulemeester en Maison Margiela verkochten. Dat is ons publiek ", aldus Office Baroque-directeur Louis-Philippe Van Eeckhoutte, die uitlegt waarom de galerij in 2013 verhuisde van Antwerpen naar het trendy Dansaert-gedeelte van Brussel. Zoals die directionele modeontwerpers, handelen de artiesten bij Office Baroque in hoog concept. De dag dat ik hun eerste galerij bezocht, gehuisvest in een 1909, Art Nouveau gietijzeren gebouw van de architect Paul Hamesse van Bruxellois (hun tweede galerij ligt aan de Rue Ravenstein), een groepsshow getiteld "Rio" (genoemd naar de iconische cover voor Duran Duran's 1982-album) was te zien. Het vierde de popesthetiek van de 1980s - de grafische schilderijen van Peter Halley, de heldere, kleurrijke werken van de voormalige keramist Peter Shire van de Memphis Group. Er waren ook werken van de nieuwere generatie kunstenaars wiens werk teruggaat naar dit tijdperk, zoals Michael Rey, die retro-futuristische Plasticine-objecten maakt, en Marc Hundley, die teksten van 1980s-muziek zeefdrukt op grote posters. "De verzamelaars hier zijn echt geavanceerd. Antwerpen mag het centrum van de mode zijn, maar de verzamelaars maken van Brussel de plaats voor hedendaagse kunst ", vertelde Van Eeckhoutte.

De galerist Catherine Bastide legde uit dat verzamelaars hier een heel goed oog hebben. "Ze gaan diep en leren zichzelf echt over het werk. Ze zitten er niet in voor de namen. "Bastide was een Fransman die in galerieën werkte in New York en Los Angeles voordat hij naar België kwam. Bastide was de drijvende kracht achter de onlangs opgerichte 67 Rue de la Régence, een voormalige wet-uitgeverij. kantoorgebouw naast het imposante Palais de Justice. Het herbergt nu zes galerijen, waaronder de naamgenootruimte van Bastide op de bovenste verdieping en, net onder haar, Galerie Micheline Szwjacer, een blue-chip vestiging en een recente transplantatie vanuit Antwerpen.

James Mollison

Aan de overkant van de binnenplaats is Mon Chéri, een samenwerkingsverband van twee opkomende Parijse galeries, Galerie Valentin en Galerie Jeanroch Dard. De installatie die ik zag had de titel Jailbait (For Us by Us), wat een verwijzing was naar het hiphop-kledinglabel FUBU van de 1990 en met Uniqlo-kleding die was uitgespreid uit een plafondventilator, Chinese letters die aan ramen waren bevestigd en een fontein op vier tafelpoten met de kop van een speelgoedhond die aan één kant uitsteekt. Het was een beetje rommelig en intellectueel en had iets te maken met de mondiale hoofdstadpolitie waar we in leven. Het was ook verfrissend energiek en het mooie meisje achter de receptie vertelde me dat de kunstenaar snel terug zou komen als ik wilde discussiëren het werk met hem. Maar tegen die tijd was ik verder gegaan.

"Brussel is een serieuze stad, maar we zijn niet zo mooi," zei Sébastien Janssen, wiens galerij, Sorry We're Closed, net onder Mon Chéri is en een eclectisch overzicht toont van internationaal talent, waaronder Joshua Abelow, een opkomend Brooklyn- op basis van dichter en schilder, en de keramist Brian Rochefort uit Los Angeles, wiens werk regelmatig uitverkocht is in zowel Brussel als New York. "De mensen hier zijn heel open en excentriek", zei Janssen. Misschien is dit de reden waarom de Independent, de New York-kunstbeurs die de broodnodige buzz rond de fusty Armory Show heeft geïnjecteerd, zich heeft gevestigd in dit galerijcomplex. De organisatoren van The Independent gebruiken de ruimte voor tentoonstellingen en als hoofdkantoor in hun voorbereidingen om dit voorjaar hun eerste beurs in het Vanderborght-gebouw van de stad te lanceren.

"Je voelt geen groot verschil tussen de grote galerieën en de alternatieve scène hier", verklaarde de Franse kunstenaar Nicolas Bourthoumieux, die onlangs in Galerie Catherine Bastide heeft opgetreden. "Veel van de door kunstenaars gerunde ruimtes en galerieën zonder winstbejag zijn net zo goed als hun grote broers. Mensen bezoeken beide met hetzelfde enthousiasme. "Er is een enthousiast publiek voor elke laag creativiteit in de stad - of het nu gaat om een ​​museumachtige Anish Kapoor-show in Gladstone Gallery (de New York-galerij opende hier een buitenpost in 2008) of Reeder's pop- up-art comedy club, Club Nutz, die werd gehouden in het Brussels Art Institute. Deze Bauhaus-achtige operatie, die kunst-, film-, architectuur- en muziekworkshops ten zuiden van de stad biedt, werd opgericht door de Belgische kunstenaar Jan de Cock. "Ik kon niet geloven hoeveel inwoners er op het podium kwamen om moppen te vertellen," herinnerde Reeder zich.

James Mollison

Deze opwinding kan te wijten zijn aan het feit dat er geen nexus is voor hedendaagse kunst sinds het belangrijkste museum voor moderne kunst van de stad in 2011 is gesloten. In feite, een paar jaar geleden, toen Herman Daled, een gewaardeerde lokale verzamelaar, besloot om zijn indrukwekkende collectie van 1960s en 70s conceptuele kunst te demonstreert, koos hij het Museum van Moderne Kunst in New York als de ontvanger. "We hadden hier geen instelling die in staat was om te bewaren en archiveren voor een verzameling van die schaal," klaagde Bastide. De musea die hier bestaan ​​hebben een slaperig, bezadigd gevoel, met de gewoonlijke grootste hits zoals Nederlandse stillevens, Bruegel pastorale landschappen en kitscherige Magrittes. Sommigen beschuldigen de bureaucratie van de stad ervan dat ze niet opletten voor de noodzaak van een echte instelling voor hedendaagse kunst. De laatste tijd is er sprake geweest van een nieuw museum, maar de regeringspartijen lijken het niet eens te zijn over een eenduidige visie.

Wat sommige bewoners echter als vervelende bureaucratische rompslomp ervaren, zien anderen als een kans om dingen interessant te houden. "De achterstand van de ruimte zorgt voor een creatieve vrijheid", zei Bourthoumieux, die hier in 2009 verhuisde, net voordat het land bijna twee jaar zonder verkozen regering doorging. "Het is de hoofdstad van Europa en toch was er hier geen regering. Ik ben dol op de tegenspraak die je hier in het dagelijks leven tegenkomt! "De internationale bevolking betekent ook dat er niet één dominante cultuur is - een zegen voor onafhankelijke makers, volgens Gray. "Ik hou van het ontbreken van een organiserend principe," zei ze. "Ik denk dat het het fris en poreus houdt. Alles komt hier. "

Brussel voelt aan als een stad die bestaat uit ongelijksoortige micro-scènes, en omdat het op zo'n compacte schaal is, kun je er eenvoudig doorheen bewegen. Er zijn de rijke Franse expats (velen hierheen gevlucht om aan de strenge belastingwetten van hun land te ontsnappen) die rondhangen in de chique cafés van het lommerrijke Place Brugmann. Daar is het Zita-hotel, dat in de herfst van 2014 werd geopend. Claire de Traux, werkzaam bij het veilinghuis van Pierre Bergé, heeft het stijlvolle oude bakstenen gebouw gerenoveerd met haar zakenpartner Karim Bassil, een ondernemer uit Libanon. Ze hebben de ruimte gevuld met rommelmarkt vondsten (aandacht Midcentury-design fans: Brussel is misschien wel de beste Europese stad die niet volledig is geplukt door vintage gieren) en kunst van lokale kunstenaars.

James Mollison

Overweeg ook de in Nieuw-Zeeland geboren kunstenaar Marnie Slater. Haar olie-op-canvas drieluik, dat deel uitmaakte van de show "Un-Scene III", illustreert een van de wekelijkse Franse lessen die ze volgde toen ze voor het eerst in de stad arriveerde. Eenvoudige zelfstandige naamwoorden (buik, tushy, duim) worden op een schoolbord gekrabbeld en de elleboog van een leerling verschijnt op het linkerpaneel. Slater vertelde me dat ze opgelucht was dat ze een plek had gevonden om kunst te maken. "Er was een moment waarop ik behoorlijk uitgeput raakte met de verwachting dat je constant op het perfecte moment op zoek moest naar de ideale stad - dat je op de een of andere manier te laat kon zijn voor Berlijn, te vroeg voor Vilnius."

Het kan zelfs het moment van Brussel zijn.

De details: wat te doen in Brussel

Hotels

Hotel Amigo: De met Italiaans leer beklede bureaus, Vlaamse wandtapijten en Belgische kunst vullen dit 173-kamergebouw, ontworpen door de Britse hotelier Olga Polizzi. roccofortehotels.com; Verdubbelt van $ 235.

Hôtel des Galeries: Een voormalige winkelgalerij met glazen dak en een ontmoetingsruimte voor kunstenaars. Deze ruimte heeft 23-kamers en een tapasbar. hoteldesgaleries.be; Verdubbelt van $ 163.

Pantone Hotel: Dit 61-kamer "hotel van kleuren" heeft op elk van de acht verdiepingen een verschillende Pantone-schaduw. pantonehotel.com; Verdubbelt van $ 64.

Galleries

Almine Rech: De beroemde Parijse handelaar en kleindochter van Picasso verhuisde in 2007 naar Brussel om deze ruimte te openen, wat vaak wordt gecrediteerd met het plaatsen van de stad op de kunstkaart. alminerech.com.

clearing: Opererend vanuit zowel Bushwick, Brooklyn en Brussel, is deze nieuwe plek een verplichte stop op het kunstcircuit, met rijzende sterren zoals de Russische fotograaf Marina Pinsky en de Thaise kunstenaar Korakrit Arunanondchai. clearing.com.

Galerie Catherine Bastide: De in Frankrijk geboren galerist was het brein achter 67 Rue de la Régence, een kunstcomplex met zes galerijen, waaronder het eigen complex.

Galerie Micheline Szwajcer: Een blue-chip-etablissement dat onlangs vanuit Antwerpen naar Brussel verhuisde en grote artiesten zoals Dan Graham en Lawrence Weiner vertegenwoordigt. gms.be.

Gladstone Gallery: De binnenstad van Barbara Gladstone heeft werken van Anish Kapoor en Jim Hodges tentoongesteld, evenals experimentele groepstentoonstellingen. gladstonegallery.com.

Onafhankelijk: De in New York gevestigde alternatieve kunstbeurs zal in april zijn eerste editie van Brussel organiseren. independentnewyork.com.

Mijn liefste: Het geesteskind van Galerie Valentin en Galerie Jeanroch Dard richt zich op opkomend internationaal talent. moncheri.co.

Office barok: Spotlighting werkt van een verscheidenheid aan internationale artiesten zoals Michel Auder en Matthew Brannon, deze galerie heeft locaties in Quartier Bozar en Dansaert. officebaroque.com.

Sorry wij zijn gesloten: Deze galerij biedt een jeugdige selectie van talent, waaronder schilder Eddie Martinez en multimedia-kunstenaar Joshua Abelow. sorrywereclosed.com.

Wiels: Gevestigd in een voormalige brouwerij, heeft de toonaangevende hedendaagse kunstruimte van de stad (hierboven) bijgedragen aan het voeden van de ontluikende kunstscène in Brussel. wiels.org.